马斯克终于卷起来了!谎称SpaceX要破产,只为激励员工加班
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马斯克终于卷起来了!谎称SpaceX要破产,只为激励员工加班

作者:徐丹

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在马斯克忙着准备移民火星、卖房产时,他旗下的航天公司Space X却传出了破产危机。

近日,美国太空探索技术公司 (SpaceX) CEO 埃隆·马斯克 (Elon Musk) 表示,星舰的“猛禽”发动机生产出现了危机,如果SpaceX明年无法实现两周一次的飞行频率,公司可能面临破产风险。

但这次,马斯克并没有大张旗鼓的发Twitter说明这件事,而是在感恩节给Space X的员工发了一封内部信,号召员工回来上班:

“不幸的是,猛禽的生产危机比几周前看起来要严重得多。随着我们对前任高级管理人员离职后的问题进行深入调查,问题比报道的严重得多。没有任何方法可以粉饰这一切。”

“我本打算这个周末休息,这是我很长一段时间以来第一次休息,但现在不行了,本周我将整夜和整个周末都在猛禽生产线上。”

“坦白讲,我们需要所有人一起从这场灾难中恢复过来,除非你有重要的家庭事务。

对SpaceX来说,如果我们不能制造足够的猛禽,我们就无法发射星舰,也就意味着我们不能发射星链(Starlink)卫星V2(此前的猎鹰发动机无法支持发射V2所需的体积和质量)。

此外,我们正在将星链终端生产速度提高到每年几百万台,这将消耗大量资金。除非星链V2将在轨道上运行以满足带宽需求,否则这些终端将毫无用处。”

此前据外媒报道,由于猛禽发动机生产进展缓慢,Space X已经有三位高管离职。

SpaceX已经多次被传出要破产,但每一次都安稳度过。这一次的破产危机从和而来?是确有其事,还是马斯克在夸大其词?

为何猛禽发动机如此重要?

在内部信中,马斯克明确指出,导致spaceX破产危机的是猛禽发动机产量不足。

发动机是所有火箭的心脏,每一家火箭公司都需掌握独立的发动机技术,而猛禽发动机可以说是Space X创新的集大成者。其选择比冲高、成本低、积炭低、适于重复使用的液氧甲烷作为发动机推进剂,是世界上推力第四大的现役液体火箭发动机。

对于SpaceX来说,先进的猛禽发动机无异于“赚钱机器”,承载了SpaceX盈利的所有希望。

猛禽发动机主要用于星际飞船“星舰”,其主要任务是前往月球或火星,需要运输大量设备、食物和高达100人的团队。此外,星舰承担的更现实和更紧迫的任务是发射SpaceX的2型(V2)“星链”互联网卫星。

发射星链互联网卫星,也就是SpaceX的“星链计划”(starlink),该计划打算于2024年前后在三个轨道上部署接近12000颗卫星,通过近地轨道卫星群提供覆盖全球的高速互联网接入服务,以解决远距离互联延时和偏远地区、航海、航空网络覆盖问题。

星链计划一直被认为是SpaceX未来最主要的盈利来源,马斯克预测星链未来每年将产生高达300亿美元的收入,是火箭业务年收入的10倍左右。SpaceX的高达1000亿美元的估值很大程度上也是基于星链形成的通讯和服务能力。

但是,现阶段星链还处于烧钱的阶段。SpaceX已经利用其“猎鹰”9火箭发射了超过1600颗1型(V1)“星链”卫星和约100颗更加先进的1.5型(V1.5)卫星。但目前发射的卫星功能性较弱,没有卫星之间的通信能力,所有的通信还是需要把信号传给地面才能完成互联。

在终端用户层面,“星链”服务的beta版价格为每月99美元,客户连接卫星所需的设备价格为499美元,但每个终端硬件的成本接近1300美元。这意味着每拓展一个用户,SpaceX就要亏损约800美元。

所以,SpaceX将希望寄托在了需要用星舰发射的2型卫星上。星舰的运载能力比猎鹰9更大,且可让一级、二级卫星都回收回来,发射成本会进一步降低,这样才具备盈利条件。

星链目前已经拥有超过7万名活跃用户,根据马斯克今年6月在世界移动通信大会上发表的规划,希望未来12个月用户数能超过50万。另外,上述提到的内部信表示,明年星舰发射频度要达到每两周一次。

星舰重量达到5000吨,想要让这种飞船成功起飞,就必须配备39台猛禽发动机。也就是说,要实现马斯克的愿望,意味着SpaceX每月需要交付78台猛禽发动机。

发动机不量产就会破产?业内人士:夸大其词

现实情况似乎并不足以支撑马斯克的野心。

且不说星舰飞船尚未研发完成,已经经历了多次爆炸,最关键的猛禽发动机在技术成熟度和量产方面也并不尽如人意。

航天技术专家黄志澄对时代财经表示,目前Space X还没有猛禽发动机生产线,无法批量生产,据传年产量近千台的火箭发动机工厂还在规划当中。今年7月,SpaceX才宣布完成第100枚猛禽发动机的生产。

另外,猛禽发动机使用的液氧甲烷在技术上也没有完全成熟。“技术成熟度是发动机可靠性的重要指标,发动机很容易因为气候、震动等外在条件的影响发生故障,理论上来说,发动机使用次数越多越成熟。”黄志澄说。

面对一个尚未完全成熟的发动机,比较稳妥的做法是先小规模使用,造一些小火箭测试,但马斯克非常激进,“步子迈得太大”。

猛禽发动机之外,美国和欧洲政府也在阻止SpaceX星链项目的过度扩张。星链准备发射的卫星已经超过了人类历史上发射的所有卫星数量。这意味着马斯克有可能垄断航天产业,成为规则的制定者。

近日欧洲航天局(ESA)新任总干事·阿施巴赫尔(Josef Aschbacher)表示,马斯克的星链项目规模已经很大,监管和竞争对手很难追赶,如果欧洲帮助马斯克的星链卫星服务扩张,很有可能阻碍欧洲自己公司实现空间商业服务的潜力,“马斯克正在制定规则,而包括欧洲在内的世界其他地区,还没有反应过来。”

美国方面,根据CNBC电视台7月15日消息,美联邦航空管理局(FAA)未批准SpaceX在得克萨斯州博卡奇发射综合体塔楼的项目,可能会根据环保鉴定结果,做出予以拆除的决定。

即便有种种困难,航天从业者沐南(化名)仍觉得,马斯克关于破产的说法是夸大其词,更多是为激励员工,增加员工的危机意识。如果以星链目前越扩张、亏损越大的情况,SpaceX的确会破产。但如果放弃星链,只靠发射别人的卫星和载荷,SpaceX依然能赚钱。

“如果生产猛禽的工厂生产速度跟不上,火箭数量和卫星发射数量不够的话,星链确实就组不了网形成不了运营服务能力,这样会对SpaceX造成一些损失。但是以他目前的发射能力,成为一个发射服务商是完全没有问题的。”沐南说。

黄志澄认为,如果马斯克在成本无法降低的情况下坚持星链计划,其团队也会进行干涉。以格温·肖特韦尔为代表的SpaceX的商业化团队以谨慎、镇定著称,一直以来都致力于将马斯克的疯狂想法落地成可持续的商业模式,。

只不过,以马斯克“梦想家”的个性,放弃星链在他看来或许无异于破产,“不然之前说出去的大话怎么办?还要上火星呢。”沐南说。

国内商业航天的艰难起步

SpaceX的迅速发展也激励着国内民营航天商业化的进程。

深蓝航天创始人在接受时代财经专访时曾表示,其从2015年开始接触民营火箭行业,当时SpaceX第一次在海上实现可回收火箭,对于业内是很大的冲击和震动。

当时正逢国家鼓励民间资本研制、发射和运营商业遥感卫星,星际荣耀、蓝箭航天、星河动力、深蓝航天等一批民营火箭企业开始萌芽。发展到如今,虽然民营航天技术与国外仍有较大差别,但已经实现了从0到1的跨越。

目前,星际荣耀和星河动力已经分别在2019年和2020年将自营火箭双曲线一号和谷神星一号(遥一)简阳号两个商业固体火箭送上太空。在液体火箭研发方面,今年星际荣耀液氧甲烷发动机顺利完成500秒飞行模拟试车,星河动力自主研制的“苍穹”液氧/煤油发动机大范围变工况涡轮泵水力试验也取得成功。

航天商业化前提是火箭可回收,因为可回收才能实现重复利用,降低成本。在这一方面,民营火箭也实现了突破,今年深蓝航天自研液体火箭已经成功完成百米级垂直回收试验,奠定了国内航天商业化的基础。

随着关注度的提升,资本也逐渐注入商业航天领域。据不完全统计,截至目前投入到中国民营商业航天领域的总资金已经接近百亿元,星际荣耀已经计划冲击科创板,冲击民营火箭第一股。

不过,沐南对时代财经表示,资本对商业航天的态度已经逐渐谨慎,投资人对这个领域懂得更多,对公司要求也更高,不像2015年前后“有个发动机就能拿到融资”。

今年8月,行业“领头羊”星际荣耀二次发射火箭失败,在此情况下,也有投资人公开对商业航天领域提出质疑,包括商业需求是否真实存在、民营商业航天是否真的能有利润、民营火箭是否有竞争优势等。

在商业航天刚刚起步的当下,这些问题或许还要交给时间来回答。或许前路艰难,但不可否认的是,民航商业航天行业正在持续壮大、发展。

正如星际荣耀公布发射失败原因时所说:进入太空的道路没有坦途,迈向星辰大海的脚步永不停歇。

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